Первые попытки осмысления религиозного опыта возникают в форме рационализированных мифов и богословских учений, выполняющих как «внутреннюю» функцию познания бога, так и идеологическую (пропаганда определенного типа религиозности). Философское осмысление религии, возникшее не ранее 5-4 вв. до н. э. (прежде всего древнегреческая, древнекитайская и буддийская философии), ставит перед собой  совершенно иную цель: религия объясняется «извне». Философ (даже если он приверженец той или иной религии) старается объяснить религиозный опыт, найти для него основания в человеческом поведении и сознании. Так возникает сначала религиозная философия, а затем рациональная критика религии (что конечно же не прекращает развитие теологии). Научное (в собственном смысле этого слова) изучение религиозного мировоззрения – это явление относительно недавнее. По сути, оно возникает лишь в середине 19 в. (хотя первые основополагающие шаги были сделаны такими философами, как Локк, Руссо, Бентам, Юм и Кант). Так возникает наука о религии, ее социальной, психологической, политической роли в обществе, ее культурной значимости и т. д. Философия религии – составная часть этой науки. Она касается тех теоретических и исторических основ архаического сознания и религиозного мировоззрения, изучение которых затем продолжается в прикладных дисциплинах, таких как антропология, психология и социология религии. Особое и очень важное место занимает изучение религиозного искусства, теория которого – это также задача философии религии.